¿Cuántas criaturas desconocidas hay en el océano?

Cada año se descubren numerosas especies marinas nuevas, pero calcular cuántas especies hay en total es un proceso mucho más difícil.

“Los océanos cubren el 70% de la superficie de nuestro planeta y, sin embargo, siguen siendo los menos explorados”, dice Sir David Attenborough en la secuencia de apertura de la reciente serie de documentales de la BBC Blue Planet II. “Ocultos bajo las olas, hay criaturas más allá de nuestra imaginación”.

Sin embargo, aunque el programa revela las maravillas de muchas de estas especies, los humanos nunca han encontrado una cantidad increíble. Ni siquiera sabemos cuántas especies existen en los océanos. La mayoría de las estimaciones se hicieron antes incluso de que tuviéramos un inventario de cuántos habían sido nombrados científicamente: han variado de 0.3m a unos asombrosos 100m.

Cada año se descubren numerosas especies marinas nuevas, pero calcular cuántas especies hay en total (y, por tanto, cuántas más tenemos que describir) es un proceso mucho más difícil. Pero ahora al menos tenemos la base esencial para saber cuántas especies marinas han sido nombradas, gracias a un esfuerzo de colaboración de cientos de científicos de una década de duración.

Los científicos han utilizado una variedad de métodos para estimar el número global de especies marinas y cada una tiene sus limitaciones. Los datos no siempre son confiables y las suposiciones de cada método pueden ser defectuosas. Un método común es escalar la fracción de especies desconocidas estimadas en una muestra o región específica. Otros métodos se basan en nuestro sistema de clasificación taxonómica (la forma en que nombramos y agrupamos diferentes especies). Podemos utilizar la tasa de descubrimiento de nuevas familias y órdenes o la tasa a la que se describen nuevas especies para estimar el número total de especies que debe haber.

Debido a que cada método se basa en suposiciones y conjuntos de datos particulares, han dado lugar a amplias variaciones en las estimaciones. Las estimaciones muy altas (más de 10 m) ahora se consideran poco probables, pero las estimaciones comunes actuales todavía varían entre alrededor de 0.3 m y 2 millones de especies marinas.

Esto significa que, después de 250 años de describir, nombrar y catalogar las especies con las que compartimos nuestro planeta, todavía estamos muy lejos de lograr un censo completo. Pero sí sabemos que se han descrito 242.500 especies marinas porque sus nombres ahora están gestionados en el Registro Mundial de Especies Marinas (WoRMS) por unos 300 científicos ubicados en todo el mundo.